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La bataille de l’eau lourde
Hervé Brunaux   Au plus cher de nos vies
Rouergue 2018 /  21,80 € - 142.79 ffr. / 333 pages
ISBN : 978-2-8126-1604-4
FORMAT : 14,0 cm × 20,5 cm
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Hervé Brunaux vit et travaille à Périgueux. Son nouveau roman historique, très documenté, met en scène le couple mythique Irène et Frédéric Joliot-Curie dans le joli cadre de la cité utopique de Clairvivre en Périgord, près du village de Salagnac : une vraie curiosité par son fonctionnement, qui existe toujours sous la forme d’un centre d’apprentissage pour handicapés.

Une histoire d’amour passionnante vécue au cours d’une parenthèse dans l’incroyable cité où Irène a été admise pour raison de santé pendant quelques mois (ses poumons sont abîmés par la radioactivité et elle souffre d'anémie). En toile de fond, la Seconde Guerre mondiale, les découvertes importantes, les enjeux politiques et humains, la course à la bombe atomique qui mobilise tous les états-majors. Le couple, prix Nobel de chimie en 1935 pour la découverte de la radioactivité artificielle, continue discrètement ses recherches sur la réaction en chaîne et la fission nucléaire.

Après avoir mis les enfants à l’abri en Bretagne pendant la débâcle de 1940, Irène va passer quelques mois à Clairvivre. Le fondateur de la cité, Albert Delsuc, lui crée un laboratoire dans une dépendance et lui réserve une chambre isolée à l’abri des regards. Les Allemands attaquent la Norvège pour récupérer les stocks d’eau lourde, matériau cher et rare, indispensable pour la recherche atomique. Après avoir réussi à exfiltrer ce stock avant l’invasion, les Joliot-Curie en héritent. L’eau lourde, conditionnée dans des bidons étiquetés «produit Z», se retrouve à Clermont-Ferrand quand la France est attaquée. Après avoir transité par Riom et Bordeaux où le gouvernement s’est réfugié, la précieuse cargaison embarque pour l’Angleterre à la barbe d'espions allemands pourtant très actifs. Frédéric et ses collaborateurs rejoignent Irène fréquemment.

La plupart des savants, comme Hans Halban et Lew Kowarski, est partie en Grande-Bretagne continuer les recherches à l’abri des envahisseurs, alors qu’Einstein est aux États-Unis. Marie Curie avait offert à Irène son gramme de radium, bien enveloppé de béton dans un coffret qui ne la quitte jamais. Quand elle quitte Clairvivre pour retourner à Paris, elle oublie certains éléments radioactifs qui perturberont pendant soixante ans les appareils de l’hôpital installé dans la cité. En 2000, des spécialistes découvrent la cause de ces perturbations et mettent fin au mystère de la radioactivité locale.

Hervé Brunaux propose ici tout à la fois un road-movie, un recueil historique, un roman d’aventures et l’histoire d’amour de ce couple fusionnel, pionniers scientifiques. Malgré les événements, Irène et Frédéric n’ont qu’un but, continuer leurs recherches. L’occasion aussi de découvrir le magnifique site de Clairvivre. Un thriller historique à lire, donc.


Eliane Mazerm
( Mis en ligne le 11/05/2018 )
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